Средневековая литература — период в истории мировой литературы, который начинается в поздней античности (IV—V вв.), а завершается в XV в. Провозвестником западноевропейской средневековой литературы стало появление христианских Евангелий (I в.), религиозных гимнов, перевод Библии на латинский язык.

Целостный облик средневековой литературы определяют народное творчество, античные традиции и главным образом влияние христианства. Возникает рыцарская литература, развивается героический эпос. Религиозная система христианства пронизывает все стороны человеческой жизни. Именно религия и определяет большинство жанров средневековой литературы: видения, духовные стихи, жития.
Устное народное творчество в раннем Средневековье преследовалось христианской церковью как языческое. Гонениям подвергались и античные произведения. Литература периода развития феодальных отношений была значительно богаче. Фольклорные предания легли в основу героического эпоса, который считается высшим художественным достижением Средневековья.

Во Франции - это «Песнь о Роланде», в Германии - «Песнь о Нибелунгах», в Испании — «Песнь о моем Сиде». Рыцарство также создает свою литературу. Это и разнообразные романы, и лирика трубадуров и менестрелей.

Многогранна городская литература, где преобладают жанры дидактические, смехо-вые, аллегорические. В храмах, на папертях и площадях формируются театральные жанры: религиозные — мистерия, миракль, моралите; светские — прежде всего фарс.
В среде служителей культа создается литература на латинском языке. Пишутся жития святых, спасают от греха «видения», из богослужений вырастает церковная драма. Чтобы понять средневековую литературу, необходимо учитывать особенности сознания человека того времени, его религиозное восприятие действительности.

Католическая церковь исходила из концепции, согласно которой земная жизнь являлась лишь слабым отражением иной, высшей, небесной жизни. Земное существование было всего лишь подготовкой к переходу в иной мир. В самой человеческой природе выделялись духовное, «высокое» начало и «греховная» плоть. Одобрялся и насаждался аскетизм, подчеркивались пагубность страстей, греховность плотской любви. Это накладывало отпечаток на концепцию человека в средневековой литературе. Художественное осмысление личности зачастую подавалось как некая схема. Рыцарь изображался непременно мужественным, король — мудрым и лишенным пороков, крестьянин — прижимистым и хитрым. Однако схемы преодолевались индивидуальными талантами и стихией народного творчества. Церковный пафос покаяния и умерщвления плоти захлестывала стихия карнавал а — в этом вся неоднородность и сложность средневековой культуры и литературы в частности.

Представители военно-дворянского сословия создавали свои легенды, многие из которых воплощались позднее в романы. Такова, например, легенда о Тристане и Изольде. Верный рыцарь корнуольского короля Марка, его племянник Тристан, добровольно ищет королю невесту и привозит Изольду. Однако в пути рыцарь и прекрасная девушка выпивают по ошибке любовный напиток. Отныне Тристан и Изольда связаны страстью столь же сильной, как жизнь и смерть. Между ними происходит ряд тайных свиданий, составляющий интригу легенды и романа. В конце концов они изобличены и осуждены. Любовники бегут и долго скитаются по лесу. Затем Марк прощает их и возвращает Изольду ко двору, Тристану же велит удалиться. Легенда оканчивается смертью любящих.
Эта легенда много раз обрабатывалась и в стихотворной, и в прозаической форме.
Уже в конце XIX в. вышла книга Жозе-фа Бедье «Роман о Тристане и Изольде».
Французский трувер (бродячий поэт) XII в. Кретьен из Труа разрабатывал тематику бретонского цикла легенд о короле Артуре и рыцаре Ланселоте, а также королеве Джиневре и рыцарях Круглого стола. В этих романах воплощался кодекс нравственности, религиозности, благородства, самоотвержения, обязательный для всякого истинного рыцаря.

Жанр видения — описание чуда, которое раскрывает ясновидцу судьбу грешных и праведных душ. Это описание наставляет читателей на путь истинный. Популярность видений была в те времена велика.

Прозаическое «Видение Тнугдала» (XII в.) и стихотворное «Видение Фулберта» (начало XIII в.) сохранились во многих рукописях. Центральный художественный прием видений - «откровение во сне».

На весь мир известна средневековая немецкая легенда о крысолове, который сначала увел за собой с помощью волшебной дудочки всех крыс из города Гаммельна и утопил в реке Везер. Когда же бургомистр не выдал загадочному флейтисту обещанной платы, тот увел с ее помощью всех детей. Эта легенда вдохновляла многих писателей позднейшего времени, в том числе и великого Гёте.

Литературы разных регионов в период Средневековья развивались независимо друг от друга. Так, на Востоке литература практически не испытала влияния христианства, наложившего такой отпечаток на западно-европейскую литературу.

Несмотря на самобытность литератур Западной Европы, Ближнего и Дальнего Востока, на жанровом уровне обнаруживаются и определенные типологические сходства. Так, буквально повсюду наблюдается переплетение народной темы и возвышенной любовной и военной или гражданской поэзии.

Повсеместно происходит развитие повествовательного жанра новеллистического типа (китайская танская новелла, французские лэ, фаблио, арабская любовная новелла), причем в иерархии средневековых народов он занимает одно их низших мест.